Dermatitis atópica

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Revisado en septiembre de 2009

¿Qué es la dermatitis atópica?
Esenciales: hojas informativas de fácil lectura

La dermatitis atópica es una enfermedad crónica de la piel. La palabra “dermatitis” significa hinchazón de la piel. “Atópica” se refiere a una tendencia a desarrollar condiciones alérgicas de la piel.

Los síntomas más comunes de la dermatitis atópica son:

  • Piel reseca y comezón
  • Erupciones en el cutis y en la piel detrás de las rodillas, en las manos y los pies y en el área interior de los codos.

El rascarse la piel puede causarle:

  • Enrojecimiento
  • Hinchazón
  • Rajaduras
  • Secreciones de líquido claro
  • Costras
  • Piel gruesa
  • Escamas.

A menudo, la piel empeora (brotes) y luego mejora o desaparecen los síntomas (remisiones).

¿Quién tiene dermatitis atópica?

La dermatitis atópica es más común en los bebés y los niños, pero cualquiera la puede tener. Las personas que viven en ciudades y climas secos pueden ser más susceptibles a tener esta enfermedad.

En el caso de los niños, la dermatitis atópica puede mejorar o desaparecer con el crecimiento. Sin embargo, es posible que sigan padeciendo de resequedad en la piel o que ésta se irrite con facilidad. En otros casos, la dermatitis atópica puede continuar en la edad adulta.

Usted no puede contraer la enfermedad ni puede contagiar a otras personas.

Otros tipos de problemas de la piel

La dermatitis atópica se conoce comúnmente como “eccema”. “Eccema” es un término que se usa para referirse a muchos tipos de problemas de la piel. La dermatitis atópica es el tipo más común de eccema. Otros tipos incluyen:

  • Eccema alérgico de contacto. La piel se enrojece, pica y supura porque toca algo que el sistema inmunológico identifica como extraño. Un ejemplo de eccema alérgico de contacto es el contacto de la piel con la hiedra venenosa conocida también como roble venenoso.
  • Eccema de contacto. La piel se enrojece, pica y arde al tocar algo que causa alergias como un ácido, limpiador u otra sustancia química.
  • Eccema dishidrótico. La piel de las palmas de las manos y las plantas de los pies se irrita y salen ampollas transparentes y profundas que pican y arden.
  • Neurodermatitis. Una picazón contenida en un área específica (tal como una picadura de insecto) que resulta en áreas escamosas en el cuero cabelludo, piernas, muñecas o antebrazos.
  • Eccema numular. Esta condición resulta en áreas irritadas con forma redonda. Estas áreas pueden presentar escamas, costras o picazón.
  • Eccema seborreica. Esta condición resulta en áreas amarillentas, grasosas y escamosas en el cuero cabelludo, la cara y a veces en otras partes del cuerpo.
  • Dermatitis por estasis. Esta condición resulta en irritación de la piel de las piernas, casi siempre a causa de un problema del flujo sanguíneo.

¿Cuál es la causa de la dermatitis atópica?

No se conoce la causa de la dermatitis atópica. Es probable que la causen tanto factores genéticos (vienen de familia) como ambientales. Las personas con dermatitis atópica pueden desarrollar rinitis alérgica o asma.

¿Cómo se diagnostica la dermatitis atópica?

El diagnóstico se basa en los síntomas. Cada persona tiene una combinación propia de síntomas que pueden cambiar con el tiempo. El médico le preguntará sus antecedentes médicos para:

  • Conocer sus síntomas
  • Saber cuándo ocurren los síntomas
  • Descartar otras enfermedades
  • Buscar posibles causas para los síntomas.

Los médicos podrían también preguntarle sobre:

  • Otros familiares con alergias
  • Si usted padece de condiciones tales como rinitis alérgica o el asma
  • Si usted ha estado en contacto con algo que pudiese irritar la piel
  • Problemas del sueño
  • Alimentos que pudieran causar erupciones en la piel
  • Tratamientos que usted haya recibido para otros problemas de piel
  • El uso de esteroides o medicamentos.

No hay una prueba específica que se pueda usar para diagnosticar esta enfermedad. Sin embargo, un dermatólogo (especialista en enfermedades de la piel) o un alergista (médico especializado en las alergias) podría hacerle pruebas para saber si usted padece de alergias.

Cosas que hacen que la dermatitis atópica empeore

Los agentes irritantes y los alérgenos pueden empeorar la dermatitis atópica.

Los agentes irritantes son cosas que podrían causar enrojecimiento, picazón o ardor en la piel. Estos incluyen:

  • Lana o fibras artificiales
  • Jabones y limpiadores
  • Algunos perfumes y tipos de maquillaje
  • Sustancias tales como cloro, aceite mineral o solventes
  • Polvo o arena
  • El humo del cigarrillo.

Los alérgenos son sustancias que causan alergias y que se encuentran en la comida, las plantas, los animales o el aire. Algunos alérgenos comunes son:

  • Huevos, maní, leche, pescado, soya y trigo
  • Ácaros de polvo
  • Moho
  • Polen
  • Caspa de perro y gato.

El estrés, el enojo y la frustración pueden empeorar la dermatitis atópica, pero no se ha comprobado que éstos sean la causa. Las infecciones de la piel, la temperatura y el clima también pueden causar erupciones en la piel. Otras cosas que pueden causar erupciones en la piel son:

  • No usar suficiente crema hidratante después del baño
  • Poca humedad durante el invierno
  • Clima seco todo el año
  • Baños y duchas largas o calientes
  • Exponerse repentinamente al frío cuando está sudado
  • Infecciones bacterianas.

¿Cuál es el tratamiento para la dermatitis atópica?

El tratamiento tiene mejores resultados cuando el paciente, los familiares y los médicos colaboran. El tratamiento se basa en:

  • La edad
  • Los síntomas
  • Su estado de salud.

Usted necesita seguir el tratamiento cuidadosamente. Tome nota de qué le hace bien y qué no. Usualmente los síntomas mejoran con el cuidado adecuado de la piel y cambios en su estilo de vida.

Las metas del tratamiento de la dermatitis atópica son sanar la piel y prevenir los brotes. Su médico le ayudará a:

  • Desarrollar un régimen adecuado de cuidado de la piel
  • Evitar las cosas que le pueden causar brotes
  • Tratar los síntomas cuando éstos ocurran.

Usted y sus familiares deben observar los cambios en la piel para identificar qué tratamientos tienen mejores resultados.

Los medicamentos que se usan para tratar la dermatitis atópica incluyen:

  • Cremas o pomadas para controlar la hinchazón y reducir las reacciones alérgicas
  • Corticosteroides
  • Antibióticos para tratar infecciones causadas por bacterias
  • Antihistamínicos que le provoquen sueño para evitar que se rasque durante la noche
  • Medicamentos inmunodepresores.

Otros tratamientos incluyen:

  • Fototerapia (terapia con luces especiales)
  • Una combinación de fototerapia y el medicamento psoralen
  • Un régimen de cuidado de la piel que le ayude a sanar y mantener la piel saludable
  • Protección contra los alérgenos.

La dermatitis atópica y la vacuna contra la viruela

Las personas con dermatitis atópica no deben recibir la vacuna contra la viruela. Esta vacuna puede causar problemas graves a esas personas.

¿Qué investigaciones se están haciendo sobre la dermatitis atópica?

Actualmente se están haciendo investigaciones sobre la causa de la dermatitis atópica y cómo se puede controlar, tratar y prevenir. Estas investigaciones incluyen:

  • Genética
  • Cambios bioquímicos en la piel y los glóbulos blancos
  • Factores inmunológicos
  • Fototerapia
  • Nuevos medicamentos
  • Suplementos, hierbas y extractos de plantas.

Para más información acerca de la dermatitis atópica y otras enfermedades relacionadas, comuníquese con el:

Centro Nacional de Distribución de Información del Instituto Nacional de Artritis
y Enfermedades Musculoesqueléticas y de la Piel (NIAMS, por sus siglas en inglés)
Institutos Nacionales de la Salud (NIH, por sus siglas en inglés)

1 AMS Circle
Bethesda,  MD 20892-0001
Teléfono: 301-495-4484
Llame gratis: 877-22-NIAMS (877-226-4267)
TTY: 301-565-2966
Fax: 301-718-6366
Correo electrónico: NIAMSinfo@mail.nih.gov
Sitio Web: http://www.niams.nih.gov

Para su información

En esta publicación hay información sobre medicamentos que se usan para tratar la dermatitis atópica. Hemos brindado la información más actualizada disponible al momento de la impresión. Es posible que desde entonces haya surgido más información sobre estos medicamentos.

Para obtener la información más actualizada o para hacer preguntas sobre cualquiera de los medicamentos que está tomando, llame gratis a la

Administración de Drogas y Alimentos de los EE.UU.

Llame gratis: 888–INFO–FDA (888–463–6332)
Sitio Web: http://www.fda.gov

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